Historia: LAS HUELLAS DEL PASADO

Hellen Keller

La fuerza del coraje

Peatóm | Natalia G. de la Riva | 22·11·2008 | 06:00 |
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Hellen. Keller junto a su última traductora Polly Thompson

Hellen Keller nace el 27 de junio de 1880 en Tucumbia, una pequeña ciudad rural del Alabama. Es la hija del capitán Arturo Henley Keller y Kate Adams Keller.

Arturo H Keller es alto, rubio, con los ojos azules. Su esposa es unos veinte años más joven que el capitán Keller, un marido excepcional que había servido orgulloso al ejército creado durante la guerra civil americana.

La casa en la que viven es sencilla, pintada de blanco y había sido construida en 1820 por los abuelos de Helen. En el momento del nacimiento de Helen, el capitán dirige una plantación de algodón y edita un periódico local. Kate trabaja en la plantación y elabora mantequilla, vende manteca de cerdo, tocino y jamón.

A los dos años, la pequeña Hellen comienza a enfermar y los médicos le diagnostican lo que entonces se denominaba ‘fiebre del cerebro’, que podría ser escarlatina, encefalitis o meningitis. La familia cree que la pequeña no se salvará, pero al cabo de unas semanas se recupera. Kate comienza a observar extrañas conductas en su hija, no responde a la campana de la cena y no es capaz de seguir con la mirada los pasos de su madre. Tras varias pruebas descubren que Hellen se ha quedado ciega y sorda.

A los dos años, la pequeña Hellen comienza a enfermar y los médicos le diagnostican lo que entonces se denominaba ‘fiebre del cerebro’, que podría ser escarlatina, encefalitis o meningitis

La niña desarrolla una gran habilidad para emular los comportamientos de los adultos tocándoles las manos e imitando sus movimientos. Llega a emplear un lenguaje de 70 signos para ‘hablar’ con su familia. Descubre que no es como los demás cuando cae en la cuenta de que las personas que la rodean mueven los labios y emiten vibraciones. Comienza entonces a comportarse de forma agresiva y caprichosa.

Se convierte en una persona salvaje y revoltosa. Si no consigue lo que desea se pone muy agresiva hasta que su familia le concede lo que solicita. Sus travesuras favoritas consisten en tirar la comida de los platos de otras personas y romper objetos frágiles tirándolos al suelo. La familia, desesperada, decide contratar una tutora privada. Hellen tiene siete años.

Anne Sullivan

La muchacha escogida es Anne Sullivan, que había perdido casi por completo la visión a los cinco años. A los diez años, su madre muere y su padre la abandona. Ella y su hermano Jimmie son enviados a un orfelinato en febrero de 1876. En octubre de 1880 Anne comienza su formación en Perkins y allí es intervenida quirúrgicamente en dos ocasiones, lo que hace que recupere visión y pueda leer en periodos muy cortos de tiempo .

Anne se gradúa de Perkins en 1886 y comienza a buscar trabajo. Encontrar un empleo es muy difícil para Anne, debido a su baja visión, así que cuando recibe la oferta para trabajar como profesora de Helen Keller, una sordociega, acepta gustosa.

El 3 de marzo de 1887 Anne llega a la casa de Helen en Tucumbia. Anne comienza inmediatamente a enseñar a Helen lo que podían hacer sus manos para comunicarse, usando el alfabeto táctil. Helen es capaz de repetir los movimientos pero no entiende lo que significan. Le costará varios meses descubrir que cada cosa tiene un nombre. Pero Anne no sólo tiene que hacer frente a los problemas de aprendizaje de la pequeña Keller, sino que también debe luchar para controlar el comportamiento de la niña.

Anne se traslada junto a Hellen a la casa del jardín para que, lejos del ambiente familiar, pueda controlar sus desmanes. Los intentos de la tutora por enseñar a la pequeña a comportase en la mesa, vestirse o peinarse sola no evitan las pataletas de la niña, que es castigada por su profesora. Anne no le deletrea palabras y evita ‘hablar’ con ella para que comprenda que su actitud no es la correcta.

Unas semanas más tarde y después de que la niña controle sus impulsos ocurre lo que todos denominan como ‘un milagro’ que Anne describe así en una carta:

«Esta mañana debo escribir una líneas porque ha sucedido algo muy importante. Helen ha dado el segundo gran paso de su educación. Ha aprendido que todo tiene un nombre, y que el alfabeto manual es la clave de todo lo que desea saber».

En una carta anterior escribí que Helen había tenido más problemas con taza y leche que con otras palabras. Ella desconocía la palabra beber, pero hacía la pantomima de beber cuando deletreaba taza o leche.

Mientras el agua fresca brotaba, llenando la taza, deletrée ”a-g-u-a” en la mano libre de Helen. La estrecha cercanía entre la palabra y la sensación del chorro de agua fría en la mano pareció sobresaltarla.

Esta mañana, mientras ella lavaba, quiso saber como se decía agua. Cuando quiere saber el nombre de algo, lo señala y me palmea la mano. Yo deletreé y no pensé más en ello hasta después del desayuno. Entonces se me ocurrió que con la ayuda de esta nueva palabra podría solucionar la confusión taza-leche. Fuimos a la fuente e hice que Helen sostuviera su taza bajo el chorro mientras yo bombeaba.

Mientras el agua fresca brotaba, llenando la taza, deletrée ”a-g-u-a” en la mano libre de Helen. La estrecha cercanía entre la palabra y la sensación del chorro de agua fría en la mano pareció sobresaltarla. Helen soltó la taza y se quedó como transfigurada. Una nueva luz le iluminó el semblante. Deletreó agua varias veces. Luego se arrojó al suelo y me preguntó su nombre y me señaló la bomba y la glorieta, y de pronto se volvió para preguntarme mi nombre. Deletreé maestra. Entonces la niñera trajo a la hermanita de Helen, y Helen deletreó bebé y señaló a la niñera.

Durante el regreso a casa estaba muy alborotada ,y aprendió el nombre de cada objeto que tocaba, de modo que en pocas horas había añadido treinta palabras nuevas a su vocabulario. He aquí algunas de ellas: abrir, puerta, cerrar, dar, ir, venir y muchas más».

La vida después del milagro

A partir de este momento los progresos de Hellen son asombrosos. Posee y desarrolla una capacidad de aprendizaje hasta entonces desconocida en una persona sin visión ni audición. Primero Anne enseña a Hellen a leer usando el alfabeto manual táctil y más tarde con el braille.

En 1888 se trasladan al Instituto Perkins para Sordos en Boston. Allí Anne continúa enseñando a Hellen con materiales especializados y textos que había en la escuela. Durante ese año la directora del centro, Maria Lampson, insiste en que se debe enseñar a Helen a hablar. Esto es algo que Helen desea desesperadamente y aunque ella aprende a entender lo que decía alguien tocando sus labios y garganta, sus esfuerzos para lograr que hable fracasan.

En 1894 ingresan en la Escuela ‘Wright Humason para Ciegos’ en Nueva York. Hellen sigue aprendiendo y Anne la acompaña; actúa de traductora, interpretando en sus manos lo que los profesores dicen en clase. Hellen demuestra ser una excelente estudiante y en 1904 Helen ingresa en la Universidad de Radcliffe y vive en la escuela de Cambridge para señoritas.

Tiene un poder de concentración extraordinario, muy buena memoria y muchas ganas de mejorar, pero la vida en Radcliffe es muy difícil para Helen y Anne, y la cantidad enorme de trabajo deteriora la visión de Anne. Mientras estaba en esta escuela, Hellen escribe La Historia de Mi Vida, un libro que cosecha un gran éxito y que le permite ganar el suficiente dinero para comprarse su propia casa. Hellen se convierte en la primera persona sordociega en conseguir un título universitario.

Hellen se hace famosa, recorre todo el país impartiendo charlas y conferencias. Continúa con su labor de escritora e incluso participa en el rodaje de una película sobre su vida. Es invitada por diversas universidades de todo el mundo. Colabora en la creación de la Fundación Americana para Ciegos y en 1932 llega a ser vicepresidenta del ‘Royal Institute for the Blind in the United Kingdon’.

Después de su muerte, en 1968, se crea una organización en su memoria para poder ayudar a los ciegos en un mundo en desarrollo. Hoy esa institución llamada Hellen Keller International, es una de las más grandes organizaciones que trabajan con personas ciegas de todo el mundo.

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