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CAMBIOS CLIMÁTICOS ABRUPTOS

Sequía y glaciación hace 45 siglos

Peatóm | 3·08·2009 | 00:00 |
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Cumbre andina. Glaciar Pío XI

Análisis. Dos eventos climáticos abruptos y drásticos, separados por un lapso de 700 años hace más de 45 siglos, están siendo estudiados por científicos que usan datos paleoclimáticos para predecir el clima futuro del mundo. Los eventos (un rápido enfriamiento que aceleró el crecimiento de los glaciares tropicales, y una sequía masiva y duradera que aparentemente desecó grandes porciones de África y Asia), dejaron señales en núcleos de hielo y en otros registros geológicos de diversas partes del mundo.

En algún momento hace 5.200 años, hubo un enfriamiento rápido en esta región y los hielos se extendieron cubriendo las plantas y protegiéndolas de la descomposición

Lonnie Thompson, Profesor de Ciencias de la Tierra en la Universidad Estatal de Ohio, quien ha encabezado más de 50 expediciones para extraer núcleos en las capas de hielo de algunas de las más altas y remotas regiones del planeta, opina que los registros de las zonas tropicales de la Tierra son los más reveladores, y que los últimos mil años proporcionan las mejores pistas.

Datos sobre uno de los eventos, la Gran Sequía, aparecen en un núcleo de hielo extraído durante una perforación de 1993 en el glaciar del Huascaran, ubicado en los Andes Peruanos. Dentro de ese núcleo, encontraron una gruesa banda de partículas de polvo, la mayoría con un diámetro inferior a una micra, cuya concentración era, según las estimaciones, 150 veces mayor que en cualquier otra porción del núcleo. Esa banda data de hace 4.500 años. Las partículas de polvo de ese tamaño se pueden transportar a gran distancia, pero la pregunta es: ¿De dónde vino?

Thompson cree que el registro refleja con precisión las condiciones de sequía en África y Oriente Medio, y que el polvo fue transportado a través del Océano Atlántico por los vientos alisios del nordeste, atravesando la Cuenca Amazónica, y fue depositado en el glaciar del Huascaran.

Otros registros, incluyendo un núcleo de hielo tomado de un glaciar del Monte Kilimanjaro en Tanzania, también muestran un evento con fuerte presencia de polvo, que data de una fecha en que hubo una desecación sustancial de lagos africanos. Es el único gran evento de esta índole que los registros de los núcleos de hielo muestran durante los últimos 17.000 años.

El otro misterio es un gran enfriamiento que Thompson calcula que ocurrió aproximadamente 700 años antes. Durante una expedición al glaciar Quelccaya en Perú en el 2002, el glaciar tropical más grande del mundo, Thompson y sus colegas descubrieron vestigios de plantas antiguas de humedal que habían quedado expuestas en el borde de la capa de hielo al reducirse de tamaño el glaciar. Con el método de datación del carbono, las plantas resultaron tener unos 5.200 años, lo que significa que permanecieron cubiertas y preservadas por el hielo durante los últimos 52 siglos.

Desde ese hallazgo, las expediciones más recientes han localizado restos vegetales similares, dejados al descubierto por la retirada del hielo. Todas las edades son de por lo menos 5.200 años y algunas alcanzan hasta los 7.000 años.

Esto significa que en algún momento hace 5.200 años, hubo un enfriamiento rápido en esta región y los hielos se extendieron cubriendo las plantas y protegiéndolas de la descomposición. Otros registros del resto del mundo parecen sostener la idea de un evento como éste en esa época.

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